La científica Lucía Katungwa Kiio ha llegado a Pamplona desde Nairobi para investigar en la Universidad de Navarra con una Beca Guadalupe de Harambee, sobre la fabricación de biosensores nanoestructurados para facilitar la detección del cáncer, utilizando métodos electroquímicos. Se ha integrado en el equipo investigador de Exomas como posibles biomarcadores de cáncer (Exosomes as potential cancer biomarkers for early detection of lung cancer) dirigido por el Prof. Luis Montuenga Badia y la Dra. Karmele Valencia Leoz.

La Dra. Kiio nos dice que aunque, de momento, sus compañeros de África han perdido una colega, esta estancia en España la dotará de nuevas habilidades experimentales y analíticas que luego podrá enseñar a sus alumnos y, así mismo, transferir todo ese conocimiento y técnicas a sus compañeros de trabajo.

Está investigando en un área muy concreta, ¿Cómo explicaría el campo de investigación que va a conocer más a fondo?

Mi investigación se centra en el pulmón, concretamente en detección temprana del cáncer de pulmón. Específicamente, exploraré los biomarcadores del cáncer de pulmón (exosomas) que pueden usarse para la detección temprana del cáncer. Luego, exploraré cómo usar los biomarcadores para crear un biosensor que pueda usarse para realizar esa detección temprana del cáncer de pulmón.

¿Había trabajado o investigado antes en temas similares?

Es la primera vez que hago una investigación sobre el cáncer de pulmón. Sin embargo, mi investigación de Máster se centró en la síntesis de biosensores para la detección de bisfenol A (BPA) en botellas de agua potable y biberones para bebés, con el fin de que se pudieran detectar y eliminar en su fabricación esos componentes que podían ser nocivos para la salud.

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“La investigación que estoy realizando ayudará a reducir la mortalidad”

¿Cómo afectará su estancia investigadora en España a su trabajo en su país? ¿Qué horizontes nuevos le puede abrir?

Como ya he comentado, mi estancia en España me proporcionará habilidades y conocimientos experimentales y analíticos que podré transmitir en mi país. Podré trabajar en diferentes centros de investigación para transferirles los conocimientos necesarios para la detección temprana del cáncer de pulmón. Estoy segura de que la transferencia del conocimiento que obtendré aquí ayudará a reducir la mortalidad de los pacientes con cáncer y salvar muchas vidas.

¿Qué está suponiendo para usted la ocasión de trabajar con sus colegas de Navarra con motivo de la concesión de la beca Guadalupe de Harambee?

Primero, estoy muy agradecida por esta oportunidad que me ha brindado Harambee a través de la Beca Guadalupe. Esta beca me ha dado la ocasión, que llamaría única en la vida de un investigador, de trabajar con uno de los equipos más avanzados del mundo en la detección temprana del cáncer de pulmón. Durante el breve período que he estado en el laboratorio ya he experimentado y aprendido mucho. Estoy completamente admirada de la forma en que mis colegas de la Universidad de Navarra entienden claramente la funcionalidad de cada máquina y la forma en que están organizadas. Trabajar en el laboratorio con el equipo de los doctores Montuenga y Valencia me está ayudando a plasmar muchos conocimientos que hasta ahora solo eran teóricos para mí y a traducir esos conocimientos teóricos en prácticas reales. Algo que también podré transmitir a mis estudiantes y colegas de Kenia.

¿Qué diferencias encuentra entre el grupo de investigación en su universidad y el de la de Navarra?

Hay una gran diferencia entre el grupo investigador de mi universidad en Kenia y el de Navarra. En primer lugar, destacaría que aquí hay un estrecho seguimiento de los miembros de la investigación por parte de los supervisores. Se realizan reuniones semanales para compartir el avance en la investigación de todos y cada uno, se retroalimenta el trabajo realizado en esa semana y se establecen objetivos para la semana siguiente. Esto asegura que nadie se pierda por caminos equivocados, algo que puede ocurrir con fácilidad y que se disponga siempre de un foro de consulta.

También hay diferencias en la transferencia de conocimiento y la colaboración entre los distintos investigadores de un equipo y entre diferentes equipos investigadores. Me he dado cuenta de que esto lo hacen muy bien en esta Universidad y de que resulta ventajoso para todos porque hay mucho que aprender unos de otros. En mi país se funciona de otra manera. En realidad, hasta ahora no existen equipos de investigación, los estudiantes trabajan individualmente con quien les dirige.

Otra diferencia grande es que la Universidad de Navarra hay muchas máquinas (en funcionamiento), consumibles y los equipos necesarios para facilitar la labor investigadora tanto de directores como de alumnos. En mi país no disponemos de muchas máquinas, de las que tenemos es difícil conseguir consumibles y tampoco disponemos de la experiencia necesaria para sacarles todo el partido en la investigación.

En Kenia, los profesores y directores están dispuestos a ayudar a los estudiantes de investigación pero se sienten muy limitados por la falta de medios, de productos químicos y de aparatos necesarios para realizar la investigación.

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Fue primera mujer su región en estudiar una carrera de Ciencias

¿Cómo fue su educación, para conseguir graduarse e iniciar una carrera científica?

Todo el mérito creo que es de mis padres que estaban muy interesados en la educación de las niñas, algo que no se promovía mucho cuando yo era pequeña y menos en el área de las ciencias (la perspectiva ha cambiado ahora). En la educación primaria fui a una escuela pública cercana a mi casa. En secundaria elegí las ciencias, cosa que no hacían muchas niñas. En la Universidad estudié Biología y CC Químicas y era la única mujer de mi región en la Facultad de Ciencias. Cuando conseguí graduarme me dediqué durante seis a la enseñanza de esas ciencias, pero después decidí seguir estudiando y hacer el Máster. Mi proyecto sobre Fabricación de biosensores para la detección de Bisfenol A (BPA) me abrió nuevos horizontes y me di cuenta de que podía lograr mucho más investigando en el campo de los biosensores y el cáncer lo que ayudaría a salvar vidas de las personas de mi país.

¿Cómo definiría la situación de investigación en Kenia, y la contribución de las mujeres a la misma, comparándola con la de otros países en África subsahariana?

¡La investigación en Kenia todavía tiene un largo camino por recorrer! No tenemos muchas mujeres en investigación, especialmente en ciencia. Actualmente, se anima a las mujeres a ingresar en campos de la ciencia y de las STEM, que están dominados principalmente por hombres. Kenia aún se encuentra en etapas iniciales en términos de investigación y se ve enfrentada a muchos desafíos, como las dificultades para obtener fondos y la falta de exposición o asociación.

¿Ha encontrado algún tipo de discriminación en el desarrollo de su carrera profesional por ser mujer?

Yo diría que últimamente hay mucho estímulo para que las mujeres se unan al mundo científico. Sin embargo, según mi experiencia, sigue resultando mucho más fácil para los hombres conseguir una beca de estudio o estancias investigadoras en el extranjero, Sin duda, los estudiantes o investigadores varones tienen más oportunidades que las mujeres.

¿Qué podemos hacer desde ONGs como Harambee para ayudar a las mujeres africanas a tener mayores cuotas de igualdad en el mundo académico?

Ya lo están haciendo. Proporcionando a las mujeres de África oportunidades de oro como la que me han brindado a mí y por la que estoy enormemente agradecida. También, siguiendo el ejemplo de Harambee, de donar becas becas para que las niñas sin recursos puedan ir al colegio o a la universidad. Mejorar la educación es la mejor forma de proporcionar dignidad a las mujeres. Otra iniciativa importante sería facilitar a las mujeres africanas la asociación con instituciones de excelencia en investigación como CIMA.

¿Tiene alguna referencia sobre la científica española, la beata Guadalupe Ortiz de Landázuri, en cuya memoria se han creado estas becas?

Conocí a Guadalupe antes de su beatificación. Leí varios artículos y un libro sobre ella y me quedé atrapada por su sencillez y su capacidad para colocar a Dios en la cima de todo lo que hacía. Para mí ella es mi modelo ya que llegó a grandes alturas en su vida profesional sin abandonar su vida espiritual y eso me resulta bastante impresionante.

¿Qué le ha parecido Pamplona?¿Cómo se está adaptado a la vida en esta ciudad?

Pamplona es una ciudad muy bonita con gente muy cálida, amable y acogedora. Me gusta su sistema de transporte bien organizado y lo corteses que son los conductores que respetan los semáforos y siempre están listos para permitir que los peatones crucen la calle en las áreas designadas. Todavía me estoy adaptando al clima de esta ciudad. Resulta un poco fuerte para una africana llegar en invierno a Pamplona, aunque se compensa porque en todos los interiores hay muy buena calefacción.

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